Quand les mondes s'entrechoquent : les scientifiques repèrent l'indice d'un crash géant dans le système solaire extraterrestre

Systèmes solaires extraterrestres d

Représentation d'un artiste de systèmes solaires extraterrestres d'exoplanètes. (Crédit image : M. Kornmesser / ESO)



Les scientifiques scrutant un système solaire extraterrestre ont repéré une paire de planètes si différentes que leurs traits peuvent être la preuve d'une collision massive.



La principale différence réside dans la densité des planètes - bien que les deux planètes voisines soient de taille similaire, l'une est plus de deux fois plus dense que l'autre. Les chercheurs qui ont mesuré le déséquilibre de densité suggèrent que la différence flagrante était très probablement causée par un impact géant qui a dépouillé une grande partie du manteau moins dense de l'une des planètes.

Les planètes, découvertes pour la première fois en 2014, orbitent autour d'une étoile appelée Kepler-107 avec deux autres compagnons. Les deux planètes les plus à l'intérieur, Kepler-107b et c, semblaient avoir à peu près la même taille, et dans la nouvelle recherche, les scientifiques les ont revisitées afin d'essayer de déterminer leur masse. [ Galerie : Un monde de planètes Kepler ]



Voici comment cela fonctionne. Les planètes ont été initialement détectées avec le Télescope spatial Kepler , qui a suivi les petites baisses de la luminosité d'une étoile causées par une planète s'interposant entre le télescope et l'étoile. Cette approche s'appelle la méthode de transit, et ces creux sont proportionnels aux tailles relatives de l'étoile et de la planète.

Mais une technique différente couramment utilisée pour identifier les exoplanètes est la méthode de la vitesse radiale , qui suit les petites oscillations du mouvement de l'étoile causées par l'attraction exercée par la gravité d'une planète. Cela signifie que les scientifiques peuvent l'utiliser pour estimer la masse d'une planète.

Lorsque l'équipe a combiné les deux types de mesures, elle a réalisé que les deux planètes Kepler-107 intérieures étaient nettement différentes. Et le système est particulièrement intrigant car la planète la plus dense est plus éloignée de l'étoile que la planète la moins dense. Dans d'autres paires que les scientifiques ont étudiées, l'inverse a été vrai, et les chercheurs ont mis au point une poignée de mécanismes potentiels différents qui pourraient entraîner une planète intérieure plus dense.



Mais ces mécanismes n'ont pas de sens lorsque la planète la plus dense n'est pas celle qui est la plus proche de l'étoile. Cela fait soupçonner les chercheurs à l'origine de la nouvelle étude que Kepler-107c est devenu si dense parce qu'un impact géant a arraché les couches externes et moins denses de la planète.

Bien que cela puisse sembler exotique, les impacts géants semblent être assez courants - les scientifiques qui examinent notre système solaire soupçonnent qu'ils sont responsables d'énigmes aussi diverses que le noyau relativement énorme de Mercure, les compositions similaires de la Terre et de la Lune et l'étrange inclinaison latérale d'Uranus. .

Les scientifiques pensent même avoir vu des collisions relativement importantes se produire dans des systèmes solaires lointains : lors de la réunion de l'American Astronomical Society le mois dernier, les chercheurs ont fait valoir que les nuages ​​de débris observés deux fois autour d'une étoile appelée NGC 2547-ID8 s'expliquent mieux par la collision de gros astéroïdes.



Il s'avère que les systèmes solaires ne sont que des endroits désordonnés.

La recherche est décrite dans un document publié aujourd'hui (4 février) dans la revue Nature Astronomy.

Envoyez un courriel à Meghan Bartels à mbartels@guesswhozoo.com ou la suivre @meghanbartels . Suivez-nous @Spacedotcom et Facebook . Article original sur Eguesswhozoo.com .