Rocket Lab tentera de récupérer un booster Electron lors du lancement du 15 novembre

Une fusée Rocket Lab Electron lance 10 satellites d

Une fusée Rocket Lab Electron lance 10 satellites d'imagerie terrestre pour Planet et Canon Electronics en orbite depuis le complexe de lancement 1 sur la péninsule de Mahia, en Nouvelle-Zélande, le 28 octobre 2020. (Crédit image: Rocket Lab)





Laboratoire de fusées prévoit de faire un grand pas vers la réutilisation des boosters ce mois-ci.

La société californienne vise à récupérer le premier étage de sa fusée Electron à deux étages lors de sa prochaine mission, qui devrait décoller de Nouvelle-Zélande lors d'une fenêtre qui s'ouvrira le 15 novembre.

Après avoir aidé au lancement de 30 petits satellites dans le cadre de la mission, appelée « Retour à l'expéditeur », la première étape reviendra sur Terre pour un amerrissage doux et assisté par parachute dans l'océan. Le personnel de Rocket Lab pêchera ensuite le booster dans l'océan Pacifique et le ramènera à terre pour une inspection approfondie.



En rapport: Rocket Lab et son booster Electron (photos)

'Une fois que nous l'avons réintroduit dans l'usine, c'est comme une CSI [enquête sur une scène de crime], vraiment', a déclaré le fondateur et PDG de Rocket Lab, Peter Beck, aux journalistes lors d'une téléconférence mercredi (4 novembre). « Nous allons tout démonter et vraiment, vraiment, analyser les performances de chacun des composants des sous-ensembles. »

Ces analyses éclaireront les efforts de Rocket Lab pour rendre réutilisable le premier étage d'Electron, d'une hauteur de 17 mètres. Finalement, la société prévoit d'arracher les premiers étages qui tombent du ciel avec un hélicoptère et de les remettre sur la rampe de lancement assez rapidement après avoir effectué toute remise en état nécessaire. (L'électron est trop petit pour effectuer des atterrissages verticaux et motorisés comme les premiers étages du grand Fusées Falcon 9 faire; il ne peut pas transporter assez de carburant pour avoir la quantité requise pour le processus de toucher des roues, a déclaré Beck.)



La réalisation de cette vision pourrait réduire considérablement les coûts pour Rocket Lab et ses clients, mais la société poursuit la réutilisation principalement pour augmenter son taux de production de fusées et sa fréquence de lancement potentielle, a déclaré Beck.

'Même si c'est économiquement neutre, le fait que nous n'ayons pas à construire plus de véhicules dans la même usine est un très gros avantage', a-t-il déclaré.

Rocket Lab a d'abord annoncé ses ambitions de réutilisabilité en août 2019 , et l'entreprise a fait des progrès considérables depuis lors. Par exemple, Rocket Lab a guidé avec succès les premiers étages d'Electron vers la Terre à deux reprises sans parachute, après des lancements en décembre 2019 et janvier 2020, rassemblant de nombreuses données au cours du processus. La société a également effectué des tests de déploiement de parachutes avec des boosters fictifs, et elle a attrapé un booster simulé avec un hélicoptère lors d'un test de chute en mars dernier.



Mais Rocket Lab n'est pas encore prêt à essayer l'accroc de l'hélicoptère lors d'un lancement de bonne foi, a déclaré Beck, soulignant que la société souhaitait recueillir plus de données sur l'environnement de rentrée et l'état dans lequel se trouve un amplificateur d'électrons après l'avoir expérimenté. De plus, Rocket Lab veut s'assurer qu'il sait comment 'passiver' un premier étage en chute avant d'avoir un hélicoptère et un pilote, n'importe où près d'un. Nous verrons donc probablement quelques autres éclaboussures guidées comme celle présentée sur « Retour à l'expéditeur » avant qu'un hélicoptère ne soit impliqué, a déclaré Beck.

« Retour à l'expéditeur » sera la 16e mission Electron. Rocket Lab avait prévu d'effectuer l'amerrissage en douceur pendant le vol numéro 17, mais le personnel de l'entreprise a tout préparé à temps pour le 'retour à l'expéditeur', de sorte que la chronologie s'est déplacée vers la gauche, a déclaré Beck.

Electron est conçu pour mettre en orbite de petits satellites dédiés. La fusée peut peser environ 660 lb. (300 kilogrammes) de charge utile en orbite terrestre basse à chaque décollage d'environ 7 millions de dollars.

« Retour à l'expéditeur » sera la mission la plus diversifiée d'Electron à ce jour. Les 30 satellites impliqués mèneront un large éventail d'opérations, de la surveillance ( se comportent souvent mal ) flottes de pêche à tester un système d'attache conçu pour accélérer la rentrée des satellites et ainsi atténuer le problème croissant des déchets spatiaux. Vous pouvez en savoir plus sur la mission et ses charges utiles via Rocket Lab ici .

Mike Wall est l'auteur de ' Là-bas ' (Grand Central Publishing, 2018 ; illustré par Karl Tate), un livre sur la recherche d'une vie extraterrestre. Suivez-le sur Twitter @michaeldwall. Suivez-nous sur Twitter @Spacedotcom ou Facebook.