La vie sur Mars : exploration et preuves

Lorsque l'on imagine des endroits où la vie extraterrestre pourrait potentiellement résider, peu d'endroits inspirent l'imagination comme l'un des voisins les plus proches de la Terre. Pendant des siècles, l'homme s'est tourné vers Mars et l'a imaginé comme une maison pour d'autres êtres. Au cours des cinquante dernières années, diverses missions sur la planète rouge ont cherché à déterminer la probabilité d'une telle évolution. Mais quelle est la probabilité de vie sur Mars ?



Cette image de la NASA



Cette image du rover Curiosity de la NASA regarde au sud du site d'atterrissage du rover sur Mars vers le mont Sharp. Cela fait partie d'une plus grande mosaïque de couleurs haute résolution réalisée à partir d'images obtenues par la caméra mât de Curiosity. Image publiée le 14 août 2012.(Crédit image : NASA/JPL-Caltech/MSSS)

Un environnement habitable

Lorsqu'ils cherchent la vie, la plupart des astrobiologistes s'accordent à dire que l'eau est la clé . Toutes les formes de vie terrestre nécessitent de l'eau, et bien qu'il soit possible que la vie puisse évoluer sans le précieux liquide, il est plus facile de rechercher des conditions qui sont connues pour être optimales, plutôt que des conditions que nous supposons pourraient l'être. [ 5 revendications audacieuses de la vie extraterrestre ]



Cela pose un problème sur Mars. La planète est aujourd'hui sèche et stérile, avec la plupart de son eau enfermée dans les calottes glaciaires polaires. Les planètes atmosphère mince permet au rayonnement du soleil d'irradier la surface de la planète, ajoutant aux défis de l'environnement. Des preuves de l'eau sont apparues pour la première fois en 2000, lorsque des images de Mars Global Surveyor de la NASA ont révélé des ravins qui semblaient s'être formés à partir d'un écoulement d'eau.

Mais Mars n'a pas toujours été un désert désolé . Les scientifiques pensent que, dans le passé, l'eau a pu couler à la surface des rivières et des ruisseaux, et que de vastes océans couvraient la planète. Au fil du temps, l'eau s'est perdue dans l'espace, mais les premières conditions sur la planète plus humide auraient pu être propices à l'évolution de la vie. Une estimation suggère qu'un ancien océan aurait pu couvrir jusqu'à 19% de la surface de la planète, contre 17% pour l'océan Atlantique de la Terre.

'Avec Mars perdant autant d'eau, la planète a très probablement été mouillée pendant une période plus longue qu'on ne le pensait auparavant, ce qui suggère qu'elle aurait pu être habitable plus longtemps', a déclaré Michael Mumma, scientifique principal à Goddard, dans un déclaration .



Il est également possible que de l'eau liquide s'écoule sur un Mars moderne, à la surface ou en dessous. Le débat se poursuit aujourd'hui sur la question de savoir si les caractéristiques connues sous le nom de lignes de pente récurrentes (RSL) se forment à partir de flux d'eau continus ou de sable courant. 'Nous avons pensé au RSL comme à des écoulements d'eau liquide possibles, mais les pentes ressemblent davantage à ce que nous attendons du sable sec', a déclaré Colin Dundas du Astrogeology Science Center de l'U.S. Geological Survey à Flagstaff, en Arizona, dans un communiqué. déclaration . «Cette nouvelle compréhension de RSL soutient d'autres preuves qui montrent que Mars est aujourd'hui très sèche.

L'eau sous la surface peut être encore meilleure pour la vie. Les eaux souterraines pourraient protéger la vie potentielle des radiations sévères. Il existe des preuves d'un dépôt de glace de la taille du lac Supérieur. 'Ce dépôt est probablement plus accessible que la plupart des glaces d'eau sur Mars, car il se trouve à une latitude relativement basse et il se trouve dans une zone plate et lisse où l'atterrissage d'un vaisseau spatial serait plus facile que dans certaines des autres zones avec de la glace enfouie', chercheur Jack Holt de l'Université du Texas a déclaré dans un déclaration .

Petits ovnis

Au cours des quatre derniers milliards d'années, la Terre a reçu un certain nombre de visiteurs de Mars. Notre planète a été bombardée par des roches soufflées de la surface de la planète rouge, l'un des rares corps du système solaire dont les scientifiques disposent d'échantillons. Sur les 34 météorites martiennes, les scientifiques ont déterminé que trois ont le potentiel de porter des preuves de la vie passée sur Mars.



Une météorite découverte en Antarctique a fait les gros titres en 1996 lorsque des scientifiques ont affirmé qu'elle pourrait contenir des preuves de traces de vie sur Mars. Connue sous le nom d'ALH 84001, la roche martienne contenait des structures ressemblant aux restes fossilisés de formes de vie ressemblant à des bactéries. Des tests de suivi ont révélé de la matière organique, bien que le débat sur la question de savoir si la matière était causée ou non par des processus biologiques n'a été réglé qu'en 2012, lorsqu'il a été déterminé que ces ingrédients vitaux s'étaient formés sur Mars. sans l'implication de la vie .

« Mars a apparemment une chimie du carbone organique depuis longtemps », auteur principal de l'étude Andrew Steele, microbiologiste à la Carnegie Institution de Washington, a déclaré à guesswhozoo.com .

Cependant, ces molécules organiques se sont formées non pas à partir de la biologie mais du volcanisme. Malgré l'origine rocheuse des molécules, leur nature organique peut s'avérer positive dans la chasse à la vie.

« Nous constatons maintenant que Mars possède une chimie organique et que sur Terre, la chimie organique a conduit à la vie, alors quel est le sort de ce matériau sur Mars, la matière première à partir de laquelle les éléments constitutifs de la vie sont assemblés ? » dit Steele.

Une vue microscopique dans une fine tranche de la météorite martienne Nakhla. Une fracture (tan) et des tunnels (dans des boîtes) sont similaires en taille et en forme aux tunnels associés à l

Une vue microscopique dans une fine tranche de la météorite martienne Nakhla. Une fracture (tan) et des tunnels (dans des boîtes) sont similaires en taille et en forme aux tunnels associés à l'ADN dans les roches terrestres. Comment ceux-ci ont été formés n'est pas connu, cependant; aucun ADN n'a été trouvé.(Crédit image : Université d'État de l'Oregon)

Les scientifiques ont également découvert des structures ressemblant à des nanobactéries fossilisées sur la météorite de Nakhla, un morceau de Mars qui a atterri en Égypte. Ils ont déterminé que jusqu'à trois quarts de la matière organique trouvée sur la météorite pourraient ne pas provenir d'une contamination par la Terre. Cependant, un examen plus approfondi de la structure sphérique, appelée ovoïde, a révélé qu'elle s'était très probablement formée par des processus autres que la vie.

'L'examen des scénarios biotiques possibles pour l'origine de la structure ovoïde à Nakhla manque actuellement de toute sorte de preuves convaincantes', ont écrit les scientifiques dans une étude en la revue Astrobiologie . 'Par conséquent, sur la base des données disponibles que nous avons obtenues sur la nature de cette structure ovoïde remarquable à Nakhla, nous concluons que l'explication la plus raisonnable de son origine est qu'elle s'est formée par des processus abiotiques [physiques, non biologiques].'

Une troisième météorite, la Shergotty, contient des caractéristiques suggérant des restes de biofilm et des communautés microbiennes.

'Les biofilms fournissent des preuves majeures de colonies bactériennes dans l'ancienne Terre', ont déclaré des chercheurs dans un Résumé de la conférence de 1999 . 'Il est possible que certains des groupes de caractéristiques de type microfossile soient des colonies, bien que cette interprétation dépende de la question de savoir si les caractéristiques individuelles sont vraiment des microbes fossilisés.'

Tous ces échantillons fournissent des indices alléchants de la possibilité de la vie dans l'histoire ancienne de la planète rouge. Mais un nouvel examen de la surface a le potentiel de révéler encore plus d'informations sur l'évolution de la vie sur Mars.

A la recherche de la vie

Nasa

Les sondes Viking de la NASA ont été les premières à avoir réussi à poser un pied sur Mars lors d'un atterrissage motorisé. L'atterrisseur Viking 1 s'est posé en juillet 1976 et n'est devenu silencieux qu'en novembre 1982. Viking 2 a atterri en septembre 1976 et a continué à fonctionner jusqu'en avril 1980. Crédit : NASA(Crédit image : NASA)

Lorsque la NASA a posé le premier atterrisseur sur la surface martienne, l'une des expériences réalisées a cherché des traces de vie. Bien que les résultats de Viking aient été jugés peu concluants, ils ont ouvert la voie à d'autres sondes dans l'environnement de la planète. [ Mars exploré : Landers et Rovers depuis 1971 (infographie) ]

L'exploration de Mars a été suspendue pendant plus de deux décennies. Lorsque l'examen de la planète a repris, les scientifiques se sont davantage concentrés sur la recherche d'environnements habitables que sur la vie, et plus précisément sur la recherche d'eau. Les une multitude de rovers, d'orbiteurs et d'atterrisseurs a révélé des preuves d'eau sous la croûte, de sources chaudes - considérées comme un excellent environnement potentiel pour l'évolution de la vie - et de rares précipitations occasionnelles. Bien que le rover Curiosity ne soit pas une mission de recherche de vie, on espère qu'il pourra localiser des emplacements que les visiteurs ultérieurs pourraient explorer et analyser.

La future mission vers Mars pourrait inclure des retours d'échantillons, ramenant des morceaux de la croûte martienne sur Terre pour les étudier. Plus d'expériences pourraient être menées à la main sur Terre que ne peuvent en être effectuées par un robot explorateur à distance, et seraient plus contrôlées que les météorites qui se sont posées sur Terre.

«Mars 2020 rassemblera des échantillons pour un retour potentiel sur Terre à l'avenir. Il est temps pour la communauté des analyses d'échantillons de prendre au sérieux la définition et la priorisation de la science des échantillons de Mars, et d'aider à plaider en faveur des futures missions qui ramèneraient ces échantillons à la maison », David Beaty, co-responsable du Returned Sample Science Board de la NASA. et scientifique en chef de la Direction de l'exploration de Mars au Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la NASA à Pasadena, en Californie, a déclaré lors d'un atelier en 2017.

Mais la chasse à la vie martienne peut être entravée par des inquiétudes quant à la manière d'empêcher d'infecter la planète rouge avec la vie terrestre. Les politiques internationales actuelles imposent de lourdes charges financières qui font de l'exploration des régions potentiellement habitables de Mars un défi supplémentaire.

'En fin de compte, un nettoyage en profondeur d'un vaisseau spatial visant à rechercher in situ la vie dans une région spéciale de Mars coûterait facilement environ 500 millions de dollars', a déclaré Dirk Schulze-Makuch à guesswhozoo.com par e-mail. Schulze-Makuch, chercheur à la Washington State University, et son collègue Alberto Fairen de la Cornell University ont rédigé un article de commentaire publié dans la revue Géosciences de la nature plaidant pour des mesures de protection moins strictes pour Mars.

'Avec cette somme d'argent, vous pouvez entièrement financer une mission' de type Découverte 'sur Mars, similaire à Pathfinder ou InSight', a-t-il ajouté. 'Par conséquent, si nous relâchions les problèmes de protection planétaire dans une mission de type Viking aujourd'hui, nous pourrions ajouter une autre mission à petit budget au programme spatial.'

Sommes-nous les martiens ?

Le transfert de matière de Mars à la Terre et probablement de retour a suscité un débat sur la possibilité d'une contamination au début de l'histoire de la vie. Certains scientifiques soutiennent qu'une météorite de la Terre aurait pu se rendre sur Mars – ou vice versa. Les débats font rage sur la question de savoir si de minuscules organismes seraient ou non assez robustes pour survivre au voyage dans un vide glacial, sans air et rempli de radiations et pour lancer la vie dans sa nouvelle maison.

L'idée d'un tel ensemencement ne se limite pas aux interactions avec Mars. Certains ont suggéré que les débris provenant de l'extérieur du système solaire pourraient même être responsables de la reproduction de la vie sur Terre. Mais en ce qui concerne la planète rouge, il est possible que les scientifiques trouvent un jour de la vie sur Mars – et cela pourrait être une relation étroite.

« Si nous trouvons de la vie sur une autre planète, sera-t-elle vraiment étrangère ou sera-t-elle liée à nous ? Et si oui, est-ce que cela nous a engendrés ou l'avons-nous engendré ?' chercheur Dina Pasini, de l'Université de Kent, interrogé dans un communiqué . 'Nous ne pouvons pas répondre à ces questions pour le moment, mais les questions ne sont pas aussi farfelues qu'on pourrait le supposer.'

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