Des ravins sur Mars sculptés par de la glace sèche, pas de l'eau

Changements près de la fin de la descente d

Cette image de la surface de Mars couvre un emplacement qui a été capturé plusieurs fois par la caméra HiRISE à bord du Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA pour rechercher des changements dans les ravines. (Crédit image : NASA/JPL-Caltech/Univ. of Arizona)





L'eau courante n'a pas créé les canaux qui sillonnent la surface de la planète rouge, suggère une nouvelle étude.

Les ravins de Mars restent actifs et ont tendance à se former par temps froid, impliquant du dioxyde de carbone gelé – également connu sous le nom de «glace sèche» – plutôt que de l'eau liquide, ont déclaré les chercheurs.

'Il y a à peine cinq ans, je pensais que les ravins sur Mars indiquaient l'activité de l'eau liquide', a déclaré l'auteur principal de l'étude, Colin Dundas, du Centre des sciences d'astrogéologie de l'U.S. Geological Survey à Flagstaff, en Arizona. a déclaré dans un communiqué de la NASA . 'Nous avons pu obtenir beaucoup plus d'observations, et lorsque nous avons commencé à voir plus d'activité et à déterminer le moment de la formation et du changement des ravines, nous avons constaté que l'activité se produisait en hiver.' [ La recherche d'eau sur Mars (Photos) ]



Glace sèche, pas d'eau humide

Dundas et son équipe ont utilisé l'expérience scientifique d'imagerie à haute résolution (HiRISE) à bord du Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) de la NASA pour étudier 356 sites sur Mars depuis que les ravins ont été identifiés pour la première fois en 2006. Les chercheurs ont découvert que 38 de ces sites montraient formation de ravines active .

En étudiant les sites au fil du temps, les scientifiques ont déterminé que les changements en cours se produisaient à des moments trop froids pour que l'eau liquide puisse s'écouler. Ainsi, la glace sèche est probablement principalement responsable de l'altération des ravins de Mars, ont-ils déclaré.



Sur Terre, l'eau qui coule crée des caractéristiques qui présentent de fortes similitudes avec les canaux de la planète rouge. Mais la Terre n'a pas de ravins créés par la glace sèche pour se comparer aux reliefs martiens.

'Les conditions de pression et de température pour que la glace sèche existe ne se trouvent pas dans la nature sur Terre', a déclaré Dundas à guesswhozoo.com par e-mail. 'Sur Mars, ils se produisent chaque hiver, formant une calotte polaire saisonnière de glace sèche.'



La glace sèche peut former des ravins par divers moyens, et Dundas a déclaré que toutes les méthodes potentielles pourraient être impliquées sur la planète rouge. La sublimation de la neige carbonique - le changement de matériau de solide à gazeux sans passer par le stade liquide - peut détacher de la matière sur les pentes martiennes, déclenchant des avalanches de matière.

La sublimation peut également déclencher un processus connu sous le nom de « flux granulaire givré », dans lequel le givre réduit la friction entre les particules et leur permet de s'écouler plus facilement qu'ils ne le feraient normalement.

'Les ravins individuels peuvent nécessiter des millions d'années pour se former, mais il y aura probablement de nombreux mouvements de masse pendant cette période', a déclaré Dundas. 'À l'heure actuelle, il semble que le temps typique entre les événements dans un ravin soit de l'ordre de plusieurs siècles, mais certains sont plus actifs que la moyenne.'

La nouvelle recherche apparaît dans la version en ligne de la revue Icarus.

Des ravins dans les dunes

À l'aide de HiRISE, les scientifiques ont observé des ravines nouvellement formées sur les dunes de sable de Mars. Ces caractéristiques ont tendance à être plus actives – très probablement, a déclaré Dundas, parce que le matériau est lâche et faible.

Aucun nouveau ravin n'a été repéré en train de se former à partir de zéro dans d'autres régions, mais l'équipe a observé des changements qui contribuent à la formation de ravins, tels que des canaux dans des caractéristiques existantes qui s'érodent ou s'élargissent.

Les ravins plus récents et actifs ont des caractéristiques plus nettement définies que leurs cousins ​​plus âgés. Le temps lisse et dégrade les bords des canaux, les usant à moins que l'activité continue ne les revitalise.

Cette paire d

Cette paire d'images couvre l'un des centaines de sites sur Mars où les chercheurs ont utilisé à plusieurs reprises la caméra HiRISE (High Resolution Imaging Science Experiment) sur Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA pour étudier les changements dans les ravins sur les pentes.(Crédit image : NASA/JPL-Caltech/Univ. of Arizona)

Les nouveaux résultats pourraient être un coup dur pour les personnes qui espèrent que l'eau coule encore sur la planète rouge aujourd'hui, comme il y a des milliards d'années. Mais il y a d'autres raisons pour que ces gens restent optimistes.

Par exemple, des caractéristiques connues sous le nom de « lignes de pente récurrentes » — des stries sombres et étroites descendant les pentes martiennes — se produisent pendant l'été et sur des pentes plus chaudes faisant face à l'équateur.

'Les températures plus chaudes rendent possibles des solutions aqueuses ou saumâtres', a déclaré Dundas. « Il existe encore de solides candidats pour le liquide actuel. »

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