Le radiotélescope d'Arecibo, icône de l'astronomie, est perdu

Observatoire d

La plate-forme scientifique suspendue par câble de l'observatoire d'Arecibo, comme on l'a vu avant que les dommages ne s'accumulent en 2020. (Crédit image : UCF)



La National Science Foundation (NSF) va démanteler Observatoire d'Arecibo L'énorme antenne parabolique après que les dommages aient rendu l'installation trop dangereuse à réparer, a annoncé l'agence aujourd'hui (19 novembre).



L'annonce est intervenue alors que les scientifiques attendaient un verdict sur le sort de l'observatoire emblématique après des dommages au câblage complexe supportant une plate-forme scientifique de 900 tonnes suspendue au-dessus de la parabole. En août, un câble a glissé hors de sa prise, mais les ingénieurs évaluant la situation l'ont jugé stable ; plus tôt ce mois-ci, un deuxième câble s'est rompu de manière inattendue, laissant le sort d'Arecibo beaucoup plus périlleux. Après avoir examiné trois rapports d'ingénierie distincts, la NSF, propriétaire de la propriété, a décidé que l'installation est suffisamment instable pour qu'il y ait aucun moyen de réparer les dégâts qui ne fait pas courir de risques excessifs au personnel.

« Notre objectif a été de trouver un moyen de préserver le télescope sans mettre en danger la sécurité de qui que ce soit », a déclaré Sean Jones, directeur adjoint de la Direction des sciences mathématiques et physiques de la NSF, lors d'une conférence de presse aujourd'hui. «Cependant, après avoir reçu et examiné les évaluations techniques, nous n'avons trouvé aucune voie à suivre qui nous permettrait de le faire en toute sécurité. Et nous savons qu'un retard dans la prise de décision expose l'ensemble de l'installation à un risque d'effondrement incontrôlé, mettant inutilement en danger les personnes et les installations supplémentaires.



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'Le télescope court actuellement un risque sérieux d'effondrement inattendu et incontrôlé', a déclaré Ralph Gaume, directeur de la division des sciences astronomiques de la NSF. «Selon les évaluations techniques, même des tentatives de stabilisation ou de test des câbles pourraient entraîner une accélération de la défaillance catastrophique. Les ingénieurs ne peuvent pas nous dire la marge de sécurité de la structure, mais ils ont informé la NSF que la structure s'effondrerait d'elle-même dans un proche avenir.

Bien que la NSF soit l'agence la plus étroitement liée à l'installation, la NASA fournit actuellement environ un tiers des coûts d'exploitation de l'observatoire pour financer les observations radar planétaires, en particulier des astéroïdes géocroiseurs. 'Bien que la NASA n'ait pas été directement impliquée dans l'enquête sur ce qui a conduit aux dommages de l'observatoire en août, la NSF a communiqué avec les parties prenantes, y compris la NASA, au fur et à mesure de leur enquête', Les représentants de la NASA ont écrit dans un communiqué . 'La NASA respecte la décision de la National Science Foundation de mettre la sécurité de ceux qui travaillent, visitent et étudient à l'observatoire historique avant tout.'



Les problèmes de sécurité se profilent

Au cours de la conférence de presse, les responsables ont souligné que la décision était fondée sur la priorité accordée à la sécurité, et non sur le reflet du travail scientifique qu'Arecibo a effectué au cours des dernières décennies ou pourrait continuer à faire à l'avenir, et que certaines sciences espérées seront perdues. avec l'installation.

'Cette décision n'a rien à voir avec les mérites scientifiques de l'observatoire d'Arecibo', a déclaré Gaume. 'Ce n'est pas une considération. Tout est question de sécurité.

Guame a ajouté que l'agence travaillera avec des scientifiques qui prévoyaient d'utiliser le télescope d'Arecibo et ses autres installations afin de déplacer ces projets de recherche prévus dans la mesure du possible. Cependant, l'installation était unique, en particulier dans sa capacité radar, qui a été fortement utilisée pour étudier les astéroïdes proches de la Terre et d'autres objets du système solaire.



« Une partie de la science d'Arecibo sera transférée ; certains d'entre eux ne le seront pas », a déclaré Gaume.

Les responsables ont également souligné que s'ils parviennent à déclasser le télescope de manière contrôlée, les autres actifs de l'observatoire d'Arecibo - principalement le centre d'accueil, un instrument de science atmosphérique sur place et un deuxième outil atmosphérique sur l'île voisine de Culebra - devraient survivre.

Vue par drone des dommages causés à un câble à l

Vue par drone des dommages causés à un câble à l'observatoire d'Arecibo à Porto Rico capturé après la défaillance d'un deuxième câble le 6 novembre 2020.(Crédit image : avec l'aimable autorisation du NAIC - Observatoire d'Arecibo, une installation de la NSF)

La menace d'effondrement est un défi pour le déclassement

Les deux câbles défaillants sur Arecibo étaient connectés à la même tour de support. Une analyse technique réalisée après la défaillance du deuxième câble en novembre a révélé que si un autre câble sur cette tour, surnommé la tour 4, tombait en panne, la plate-forme s'effondrerait dans la parabole et provoquerait probablement le renversement des tours. Et parce que le système de support de câbles est déjà si fragile, les ingénieurs n'ont vu aucun moyen d'évaluer la situation de manière plus détaillée en toute sécurité, et encore moins de la stabiliser.

'Ce qui nous pose problème, c'est une structure pour laquelle nous ne comprenons pas les marges de sécurité, les approches d'ingénierie pour mieux comprendre les marges de sécurité impliquent des risques considérables, et l'approche d'ingénierie pour réparer la structure semble être très dangereuse.'

Cela signifie que la situation est suffisamment volatile pour que la NSF ne puisse garantir que le télescope sera mis hors service de manière contrôlée. Gaume et Ashley Zauderer, le directeur du programme de l'observatoire d'Arecibo à la NSF, ont déclaré que l'agence avait embauché des ingénieurs pour élaborer un plan de déclassement contrôlé. La création de ce plan et la collecte des approbations nécessaires prendront plusieurs semaines, ont-ils ajouté.

Les responsables ont également refusé de donner une idée de ce à quoi cette stratégie ressemblerait, bien qu'ils aient mentionné la possibilité d'envisager des hélicoptères ou des explosifs.

Parallèlement à la conférence de presse, la NSF a fourni un rapport d'ingénierie de la société qui a dirigé l'analyse du télescope d'Arecibo après le deuxième échec, qui n'offre guère plus de détails sur le sort de l'installation.

Une image montrant les dommages causés au télescope Arecibo

Une image montrant des dommages à l'énorme parabole du télescope Arecibo après qu'un câble a glissé hors de sa prise en août 2020.(Crédit image : UCF/AO)

'Nous pensons que la structure s'effondrera dans un proche avenir si elle n'est pas touchée', a écrit John Abruzzo, directeur général de Thornton Tomasetti. « La démolition contrôlée, conçue avec une séquence d'effondrement spécifique déterminée et mise en œuvre à l'aide d'explosifs, réduira l'incertitude et le danger associés à l'effondrement. »

La gravité de la situation découle à la fois du fait que deux câbles sont déjà tombés en panne et de la façon dont trois ingénieurs-conseils distincts ont été pris au dépourvu par la deuxième panne. 'Les trois sociétés expertes que nous avons apportées n'ont fourni aucune contribution ni aucune idée qu'il y avait un problème', a déclaré Gaume à propos des principaux câbles après la panne d'août.

'Il est, je pense, vraiment regrettable que ce câble principal ait échoué avant que nous ayons eu la chance de stabiliser les choses', a déclaré Zauderer.

Les responsables de la NSF ont déclaré qu'à l'heure actuelle, leur priorité est de mettre hors service en toute sécurité l'antenne parabolique et de protéger autant que possible les autres installations sur place. Mais ils ont souligné qu'ils ne déclassaient pas l'observatoire d'Arecibo dans son ensemble, qu'ils reconnaissaient l'importance de l'installation à Porto Rico et qu'à long terme, ils voulaient assurer l'avenir du site et la science qu'il a favorisée pendant des décennies. .

'Nous discutons du démantèlement d'une structure faite d'acier et de câbles, mais ce sont vraiment les gens qui ont les idées', a déclaré Zauderer. 'C'est l'idée de découverte qui a conduit à la construction au départ, c'est la passion des gens qui travaillent à l'observatoire… continuer à explorer, à apprendre, c'est le vrai cœur et l'âme d'Arecibo.'

'Ce n'est pas le télescope qui est le cœur et l'âme, ce sont les gens.'

Note de l'éditeur : cette histoire a été mise à jour pour inclure la déclaration de la NASA sur le sort du télescope d'Arecibo. Envoyez un e-mail à Meghan Bartels à mbartels@guesswhozoo.com ou suivez-la sur Twitter @meghanbartels. Suivez-nous sur Twitter @Spacedotcom et sur Facebook.