1ère image couleur de Pluton prise en s'approchant de la sonde de la NASA (Photo)

Vue couleur de Pluton et Charon

Le vaisseau spatial New Horizons de la NASA renvoie ses premières photos en couleur de Pluton (au centre) et de sa plus grande lune, Charon (en bas à gauche). (Crédit image : NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute)





La mission New Horizons de la NASA vers Pluton a renvoyé sa première image couleur de la planète naine et de sa plus grande lune, Charon.

La nouvelle photo, prise le 9 avril à une distance d'environ 71 millions de miles (115 millions de kilomètres), révèle déjà des informations sur Pluton et Charon, ainsi que des suggestions de la science à venir lorsque New Horizons survolera le système Pluton en juillet. 14, ont déclaré des responsables de la NASA.

L'image révèle 'des aperçus alléchants de ce système', a déclaré Jim Green, directeur de la division des sciences planétaires de la NASA, lors d'une conférence de presse mardi 14 avril, le jour de la publication de la photo. [ Photos de Pluton et de ses lunes ]



New Horizons devient la première sonde à explorer Pluton à la mi-2015. Découvrez comment fonctionne la mission New Horizons vers Pluton dans notre infographie complète ici.

New Horizons devient la première sonde à explorer Pluton à la mi-2015. Découvrez comment fonctionne la mission New Horizons vers Pluton dans notre infographie complète ici .(Crédit image : par Karl Tate, artiste en infographie)

'Vous pouvez immédiatement voir un certain nombre de différences' entre Pluton et Charon, a ajouté Green.



Par exemple, Charon est plus faible que Pluton. Le contraste peut être dû à une différence de composition entre les deux corps, ou il pourrait même être causé par une atmosphère inédite sur Charon, a déclaré Green. L'incertitude devrait s'éclaircir cet été, lorsque New Horizons aura le premier bon aperçu de l'histoire sur les deux objets glacials et lointains.

Pluton obtient son premier gros plan des décennies après que des planètes telles que Vénus, Mars et Neptune aient reçu les leurs. Le retard signifie que New Horizons est en mesure d'apporter du matériel scientifique assez avancé au travail.

New Horizons 'est un vrai 21stvaisseau spatial d'exploration du siècle, avec une capacité énorme », a déclaré le chercheur principal de la mission Alan Stern, du Southwest Research Institute du Colorado, lors de la conférence de presse de mardi. 'Il est en parfaite santé, plein de carburant et doté d'un arsenal scientifique - la suite d'instruments scientifiques la plus puissante jamais utilisée lors de la première reconnaissance d'une planète.'



L'un d'eux est l'imageur couleur Ralph, qui a capturé la nouvelle photo couleur de Pluton et Charon.

Une nouvelle classe de planètes

Aux premiers jours de l'exploration planétaire, il y avait deux grandes catégories de planètes : les planètes terrestres rocheuses de Mercure à Mars et les énormes géantes gazeuses de Jupiter et au-delà. Pluton était classé comme une planète, mais c'était quelque chose d'un peu bizarre aux bords extérieurs du système solaire.

Au cours des dernières décennies, il est devenu de plus en plus clair que Pluton n'est finalement pas si étrange. En fait, ce n'est qu'un des nombreux objets similaires de la ceinture de Kuiper, l'anneau de corps glacés au-delà de l'orbite de Neptune.

'Fondamentalement, nous allons à Pluton parce que c'est la première opportunité pour la race humaine d'étudier une toute nouvelle classe de monde', a déclaré William McKinnon, co-investigateur de New Horizons, de l'Université de Washington à St. Louis, lors de la conférence de presse. [ La mission New Horizons de la NASA en images ]

Lorsque la mission New Horizons a commencé à prendre forme, les scientifiques ne connaissaient qu'une seule lune de Pluton - Charon, qui est près de 50 pour cent de la largeur de la planète naine. Depuis lors, les astronomes ont utilisé le Le télescope spatial Hubble pour découvrir quatre lunes supplémentaires - et beaucoup plus petites - autour de Pluton.

Il se peut qu'il y ait encore d'autres lunes à découvrir, ainsi qu'un système d'anneaux ou des champs de débris autour de Pluton. De telles fonctionnalités pourraient présenter un risque de collision pour New Horizons, mais les membres de l'équipe de mission ne sont pas trop inquiets.

'Au fur et à mesure que nous faisions davantage de tests sur les composants du vaisseau spatial sur Terre, notre degré d'inquiétude diminuait avec le temps', a déclaré Stern. 'La probabilité que quelque chose de grave arrive à New Horizons est très faible – nettement moins de 1% – environ un sur 10 000.'

Cela ne signifie pas que l'équipe prend les dangers potentiels à la légère. Ils ont élaboré des chemins alternatifs pour le vaisseau spatial s'il semble être en danger.

'Nous voulons nous assurer que nous avons pris toutes les précautions nécessaires pour réussir la mission avec New Horizons', a déclaré Stern.

« Voler vers l'inconnu »

New Horizons, qui a été lancé en janvier 2006, sera l'un des cinq engins spatiaux à visiter les bords extérieurs du système solaire, suivant les traces des Pioneer 10 et 11 de la NASA et Sondes Voyager 1 et 2 .

New Horizons sera le seul vaisseau spatial à se rapprocher de Pluton, voyageant à moins de 7 767 miles (12 500 km) de sa surface. La planète naine met 248 années terrestres pour faire un tour du soleil. Cela signifie qu'il y a un an pour Pluton, Saturne était la planète connue la plus éloignée ; Neptune et Uranus n'avaient pas encore été découverts.

Les images et les informations renvoyées par le vaisseau spatial mettront environ 4,5 heures pour atteindre la Terre, malgré le voyage au vitesse de la lumière . Cela signifie que bon nombre des observations qui seront effectuées par New Horizons sont scénarisées avant d'atteindre Pluton. De plus, le vaisseau spatial doit choisir entre faire de nouvelles observations et envoyer ses données existantes sur Terre ; il ne peut pas faire les deux en même temps.

'C'est l'un des engins spatiaux planétaires les plus automatisés jamais lancés', a déclaré Green.

Pendant la majeure partie de son voyage, New Horizons est resté en hibernation, se réveillant périodiquement pour vérifier que tous les systèmes restaient fonctionnels et pour étudier occasionnellement d'autres planètes au passage. Mais en décembre, New Horizons a reçu son dernier appel au réveil et a commencé à collecter des informations sur le vent solaire dans la région de la ceinture de Kuiper à l'approche de Pluton.

Les découvertes sur Pluton et ses lunes devraient commencer bien avant l'approche la plus proche en juillet. Stern a qualifié l'approche de rencontre de six mois qui a commencé en janvier. Après avoir survolé le système, New Horizons se retournera et tentera d'étudier le côté obscur de Pluton à la lumière de sa plus grande lune.

La mission New Horizons de 700 millions de dollars offre l'opportunité d'étudier en détail Pluton et ses cinq lunes, en capturant des données sur l'atmosphère, la composition, l'intérieur et la formation de la planète naine. New Horizons fournira le premier aperçu détaillé d'un corps jusque-là inexploré dans le système solaire.

'Nous volons vers l'inconnu', a déclaré Green.

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