11 meilleures histoires d'astronomie de 2011

Année passée en revue

Artiste



NASA/Ames/JPL-Caltech



De la détection de planètes extraterrestres potentiellement habitables à la découverte d'une nouvelle lune autour de Pluton et d'éclipses à couper le souffle, la recherche astronomique en 2011 a fait des progrès extraordinaires et a soulevé des questions alléchantes pour l'avenir.

Voici un aperçu des 11 meilleures histoires d'astronomie de 2011 :

Recherche en cours de la vie extraterrestre

Ces caractéristiques de la météorite d



Hoover/Journal de cosmologie

Début mars, une étude publiée dans le Journal of Cosmology a déclenché une polémique sur la possible détection de vie extraterrestre dans les météorites.

L'astrobiologiste Richard Hoover du Marshall Space Flight Center de la NASA à Huntsvilla, en Alabama, a utilisé des microscopes électroniques à balayage pour analyser des tranches de météorites carbonées tombées sur Terre depuis l'espace. Dans son étude, Hoover a affirmé avoir détecté des « filaments » et d'autres caractéristiques qui ressemblent à des microbes dans les météorites. [ 5 revendications audacieuses de la vie extraterrestre ]

L'étude a été rapidement critiquée par d'autres scientifiques, qui ont discrédité la recherche et déclaré que les résultats ne constituaient pas des preuves convaincantes.

Dans une annonce moins controversée le 7 décembre, les scientifiques ont présenté les résultats du rover martien Opportunity, qui constituent la meilleure preuve à ce jour que l'eau a coulé sur la planète il y a longtemps. Opportunité découvert une veine minérale mince et brillante le long du bord de l'immense cratère Endeavour. Selon les scientifiques, le minéral est presque certainement du gypse qui a été déposé par l'eau liquide il y a des milliards d'années.

La NASA a lancé sa nouvelle mission, le Mars Science Laboratory (MSL), sur la planète rouge le 26 novembre. Lorsque le rover de la taille d'une voiture Curiosity atterrira sur Mars en août, il aidera probablement les chercheurs à mieux comprendre la planète et ses environnement.

Gains réalisés dans la recherche de roches spatiales tueuses

Nasa



NASA/JPL-Caltech

En septembre, une étude de la NASA a été publiée qui a trouvé moins d'astéroïdes potentiellement dangereux en orbite autour de la Terre qu'on ne le pensait auparavant. La découverte a considérablement réduit le nombre d'astéroïdes de taille moyenne près de la Terre à 19 500, ce qui représente une baisse de près de 50 % par rapport aux estimations initiales.

Les résultats de l'étude suggèrent que la menace pour la Terre par les astéroïdes dangereux peut également être un peu moins qu'on ne le pensait auparavant. Mais les scientifiques ont également déclaré que des milliers d'autres de ces astéroïdes restaient à trouver. [ Photos : astéroïdes dans l'espace lointain ]

Astéroïdes, oh mon Dieu !

Des sommets impressionnants sur Vesta



NASA / JPL-Caltech / UCLA / MPS / DLR / IDA

Après son lancement en 2007, le vaisseau spatial Dawn de la NASA est arrivé sur l'astéroïde Vesta en juillet pour lancer une étude d'un an sur la roche spatiale géante. Depuis son arrivée, Dawn a déjà renvoyé certaines des vues les plus claires à ce jour de l'énorme astéroïde battu, y compris des images de dépressions massives et d'une énorme montagne à l'intérieur d'un vaste cratère.

Vesta est le deuxième objet le plus massif de la ceinture principale d'astéroïdes entre Mars et Jupiter. Après avoir passé un an à Vesta, Dawn se rendra sur l'astéroïde Cérès, qui est le plus gros corps de la ceinture d'astéroïdes principale. [Photos : l'astéroïde Vesta et le vaisseau spatial Dawn de la NASA]

Mais Vesta n'était pas le seul astéroïde à faire la une des journaux en 2011.

Un astéroïde de la taille d'un pâté de maisons, appelé 2005 YU55, est passé au-delà de la Terre lors d'un survol rare qui a marqué le plus proche astéroïde d'une telle taille s'est approché de notre planète en 35 ans. La roche spatiale est passée dans l'orbite de la lune le 8 novembre avant de s'envoler dans l'espace lointain.

L'astéroïde n'a jamais été en danger de heurter la Terre, mais il a fourni aux chercheurs une opportunité sans précédent d'en savoir plus sur 2005 YU55 et son orbite. [ 5 raisons de se soucier des astéroïdes ]

Éclipses lunaires et solaires fantastiques

Éclipse lunaire du 10 décembre - Nick Rose

Nick Rose

Cette année, les skywatchers chanceux ont eu droit à deux éclipses lunaires et quatre éclipses solaires.

Le 15 juin, la lune s'est teintée de rouge lors de la plus longue éclipse totale en 11 ans. Une éclipse lunaire totale se produit lorsque la Terre passe entre le soleil et la lune, plongeant la lune complètement dans l'ombre. La deuxième et dernière éclipse lunaire de l'année a eu lieu le 10 décembre. Au cours de la spectacle céleste époustouflant , la lune est apparue gonflée et rouge vif. La prochaine éclipse totale de Lune n'aura pas lieu avant 2014.

Plusieurs semaines auparavant, le 25 novembre, une éclipse solaire partielle a assombri le soleil sur certaines parties de l'hémisphère sud, alors que la lune glissait entre la Terre et le soleil pour la quatrième et dernière fois de l'année.

La prochaine éclipse solaire, le 20 mai 2012, devrait être un événement époustouflant et sera visible depuis la Chine, le Japon et certaines parties des États-Unis. Au cours de cette éclipse solaire dite annulaire, la lune couvrira une grande partie (mais pas la totalité) du soleil.

La comète Elenin et le grand canular de Nbiriu

La comète Elenin Photo de la NASA

Nasa

Lorsque la comète glacée Elenin a traversé le système solaire interne en septembre, elle a déclenché une tempête de feu parmi les théoriciens du complot et les prophètes de malheur. Les scientifiques de la NASA ont assuré à plusieurs reprises au public que le survol de la comète ne représentait aucune menace, mais certaines personnes se sont accrochées à l'idée qu'Elenin était un signe avant-coureur de malheur.

L'objet infâme a fait des vagues sur Internet, lorsque les prophètes de malheur ont affirmé que le col de la comète Elenin à travers le système solaire intérieur serait un désastre pour notre planète. Certains ont insisté sur le fait que la comète perturberait la gravité terrestre et déclencherait des tremblements de terre catastrophiques. D'autres ont proclamé qu'Elenin n'était pas une comète mais une planète voyou appelée Nibiru qui détruirait la Terre. [ Meilleures rencontres rapprochées du genre comète ]

Finalement, la comète Elenin s'est brisée lorsqu'elle a volé près du soleil en septembre, et les scientifiques de la NASA l'ont officiellement déclarée morte à la mi-octobre. Pourtant, la sensation parmi les prophètes de malheur purs et durs était suffisante pour faire tomber cette comète relativement faible dans l'infamie.

Le soleil se réveille

Éruption solaire majeure du 9 août 2011

NASA/SDO/Weather.com

Après une longue inactivité, 2011 a vu une augmentation de l'activité solaire. En août, une éruption solaire extrêmement puissante a été déclenchée par le soleil. En fait, l'éruption de classe X était la plus importante depuis plus de quatre ans, ont déclaré les scientifiques.

L'activité solaire augmente et diminue selon un cycle d'environ 11 ans. Le cycle actuel a commencé en 2008 et devrait durer jusqu'en 2020. Après une période de comportement plus modéré, le soleil se dirige maintenant vers un maximum solaire en 2013.

Les scientifiques s'intéressent particulièrement à l'étude du soleil et de la façon dont la météo spatiale affecte notre planète. Éruptions solaires et éjections de masse coronale peut déclencher de superbes aurores sur Terre, mais de violentes tempêtes solaires peuvent également avoir des effets négatifs. Le plasma solaire éjecté par de puissantes éruptions de classe X a le potentiel d'endommager les satellites dans l'espace et de faire des ravages sur les systèmes électriques et autres infrastructures sur Terre. [ La colère du soleil : les pires tempêtes solaires de l'histoire ]

Des physiciens de l'énergie noire remportent le prix Nobel

Mystère de l

NASA, ESA, E. Jullo (JPL/LAM), P. Natarajan (Yale) et J-P. Genou (LAM)

Trois astrophysiciens ont remporté le prix Nobel de physique cette année pour leur découverte que l'univers est non seulement en expansion, mais aussi en accélération.

Saul Perlmutter du Lawrence Berkeley National Laboratory et de l'Université de Californie à Berkeley, Brian Schmidt de l'Australian National University et Adam Riess de l'Université Johns Hopkins et du Space Telescope Science Institute ont décroché le prestigieux honneur pour leur travail révolutionnaire qui a conduit au concept énigmatique de énergie noire.

Pour expliquer comment l'expansion de l'univers s'accélère, les scientifiques ont mis au point une force mystérieuse, appelée énergie noire, qui s'oppose aux forces gravitationnelles qui tirent l'univers vers l'intérieur. Bien que l'énergie noire n'ait pas encore été détectée directement, on pense qu'elle représente 73 % de toute la masse et de l'énergie de l'univers. [ 7 choses surprenantes sur l'univers ]

Le vaisseau spatial Messenger de la NASA devient le premier à orbiter autour de Mercure

Une vue de l

NASA/Laboratoire de physique appliquée de l'Université Johns Hopkins/Institution Carnegie de Washington

Après 6 ans et demi de voyage dans l'espace, la sonde Messenger de la NASA est entrée dans l'histoire le 17 mars en devenant le premier vaisseau spatial à entrer en orbite autour de Mercure.

La mission Messenger (abréviation de Mercury Surface, Space Environment, Geochemistry and Ranging) est conçue pour étudier et cartographier la surface de Mercure avec des détails sans précédent. La sonde étudiera également la composition de la planète, le champ magnétique, l'histoire géologique, et sa chose mystérieuse et son atmosphère ténue. [Photos de Mercure de la sonde Messenger de la NASA]

La Nouvelle Lune de Pluton

Deux images étiquetées du système Pluton, publiées le 20 juillet 2011, prises par le télescope spatial Hubble

NASA, ESA et M. Showalter (institut SETI)

En juillet, il a été annoncé qu'une toute petite nouvelle lune avait été découverte autour de la planète naine Pluton. Une enquête menée par le télescope spatial Hubble a trouvé la lune, qui est la quatrième et la plus petite jamais découverte autour de Pluton.

La lune, qui a été temporairement nommée P4, est estimée entre 8 et 21 miles (13 à 34 kilomètres) de large. La plus grande lune de Pluton, Charon, mesure 1 043 km (648 milles) de large, et les deux autres, Nix et Hydra, mesurent entre 32 et 113 km (20 à 70 milles). [ Photos de Pluton et de ses lunes ]

La sonde New Horizons voyage actuellement dans le système solaire et devrait traverser le système Pluton en 2015. La mission est conçue pour fournir de nouvelles informations sur les mondes aux confins de notre système solaire.

Des scientifiques se rapprochent de la particule du boson de Higgs

Particule de Dieu

CERN

Des chercheurs de l'Organisation européenne pour la recherche nucléaire (CERN) à Genève, en Suisse, ont annoncé le 13 décembre qu'ils avaient fait des progrès significatifs dans leur recherche de la particule du boson de Higgs.

Également connu sous le nom de particule de Dieu, le boson de Higgs serait lié à un champ responsable de la masse de toutes les autres particules. Dans une annonce très médiatisée, des scientifiques du CERN Grand collisionneur de hadrons ont déclaré qu'ils étaient désormais en mesure de réduire la masse de Higgs, ce qui représente une étape importante dans leur chasse à la particule insaisissable. [ Top 5 des implications de la recherche du boson de Higgs ]